Jackals: come sopravvivere negli inferi del basket professionistico

La storia di una recluta che un tempo viveva per strada, un proprietario di squadra idealista e la vita nomade dei ballerini della classe operaia.

Questa storia è apparsa originariamente in Diario della vittoria il numero di dicembre 2020 con il titolo Jackals.


Giovedì 11 luglio 2019, senza un dollaro in tasca, Anthony Estes è volato da Charlotte a Las Vegas per una prova di basket. Non aveva un posto dove stare a Las Vegas, ma non ne aveva nemmeno uno a Charlotte, quindi che differenza fa, pensò tra sé, la strada è la strada.



Estes aveva 26 anni e dal suo primo anno al liceo, non aveva giocato più di una stagione per nessuna squadra o allenatore. Facendo la spola tra Long Island, Washington DC e la Carolina del Nord, è cresciuto da un ragazzino allampanato a una forza della natura di 6'6, 220 libbre. Gli scout si meravigliavano del suo potenziale - Il cielo è il limite, un servizio di reclutamento propagandato - ma Estes non aveva la presenza adulta coerente nella sua vita per aiutarlo a raggiungerlo. Ha finito per giocare un anno di Division 1 alla North Carolina A&T, poi ha fatto il giro dei ranghi del college junior prima di atterrare dietro le sbarre alcune volte.

Adesso era un senzatetto.

Il provino a Las Vegas è stato il TBL Pro International Exposure Event di tre giorni, ospitato da un nascente circuito pro chiamato The Basketball League. La missione dichiarata di TBL è quella di aiutare i giocatori sconosciuti a prendere piede nel viscido mondo sotterraneo del basket professionistico: trovare un agente, impressionare uno scout e farsi strada lungo la catena alimentare, fino a una squadra all'estero o forse, se tutto va bene, un colpo alla G League, il braccio di sviluppo ufficiale della NBA.

Anthony Estes 66 attaccante nato a Long Island ha giocato nel North Carolina AampT così come negli Albany Patroons e nel...

Anthony Estes, 6'6 in avanti, nato a Long Island, ha giocato nella North Carolina A&T, così come negli Albany Patroons e negli Owensboro Thoroughbreds.

Anthony Blasko

Estes ha giocato brevemente la scorsa stagione per gli Owensboro Thoroughbreds di TBL in Kentucky, arrivando dopo che la proprietà aveva esaurito i soldi e la lega stava cercando di mantenere in vita la squadra. Si era appena ripreso da un infortunio subito l'anno precedente e tutto quello che voleva fare era dimostrare di poter ancora giocare. È stata un'esperienza dura. I giocatori dormivano su materassi gonfiabili in un centro fitness defunto, per lo più riuniti in bagno perché quello era l'unico posto con prese elettriche funzionanti. I soldi giornalieri della lega erano imprevedibili, costringendoli a consumare i pasti in una mensa dei poveri locale.

Sperando di trovare una situazione più ospitale, Estes è andato a Las Vegas in cerca di una nuova squadra. All'aeroporto, ha incontrato un ragazzo con cui aveva giocato al liceo e ha preso un passaggio con lui per lo Strip. Da lì, Estes era da solo. Portava uno zaino e un telefono con Wifi ma nessun servizio mobile. Intrufolandosi al secondo piano di un parcheggio, trovò un posto appartato dove passare la notte. Faceva così caldo che non avevo bisogno di una coperta, mi disse più tardi. Sdraiati sul marciapiede, testa sul mio zaino. Nel giro di un'ora, un paio di poliziotti lo hanno scoperto. Gli diedero una bottiglia d'acqua e lo rimandarono in strada.